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No es un sueño profundo

agosto 10, 2007

El análisis de la actividad eléctrica del cerebro de pacientes en estado vegetativo confirma que duermen y se despiertan. Cuando están despiertos suelen abrir los ojos y los mueven de manera errática. Además, respiran por sí mismos. En algunos casos excepcionales pueden llegar a fijar la mirada en un objeto, brevemente, y reaccionar a un sonido. Pueden llegar a sonreír o llorar, incluso apretarte la mano por un instante. A veces, parecen saber cuando se les habla o se les toca. Los médicos afirman, sin embargo, que estos movimientos son reflejos, que no sienten ni piensan, que la consciencia está suprimida. No obstante, reconocen que el grado de consciencia es variable, por lo que establecen una diferencia básica entre el estado de consciencia mínima, caracterizado por la voluntariedad ocasional de alguno de esos movimientos, si bien el paciente todavía es incapaz de comunicación; y el vegetativo, del que puede derivar y que decimos que únicamente manifiesta movimientos reflejos. Existen casos de pacientes que han salido de un estado de consciencia mínima en el que habían permanecido durante años y han recuperado el habla, por ejemplo. Se sabe que los cerebros de individuos en este estado responden a estímulos auditivos, y varios experimentos han confirmado que los pacientes responden de manera diferencial a lo que se les cuenta. Esto podría indicar la existencia de cierto procesamiento lingüístico, una conclusión de momento muy controvertida. Resulta interesante para mí que el consumo energético total del cerebro, medido como consumo de glucosa mediante tomografía por emisión de positrones, no es indicativa de la existencia o ausencia de consciencia. Dicho de otro modo, no siempre permite distinguir a un individuo sano de otro en estado vegetativo. La afirmación de los médicos de que estos pacientes carecen de consciencia radica en su incapacidad de comunicación, pero, en realidad, no podemos saber si el paciente es consciente de algo o no, por ejemplo, de sí mismo. Los signos de consciencia podrían ser imperfectos o estar mal definidos.

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